Boletín Informativo de

"Asesoría Jurídica Especializada"

Nueva Ley de Alimentación para los Trabajadores

El pasado 27 de diciembre de 2004 entró en vigencia desde la publicación en la Gaceta Oficial de la República Bolivariana de Venezuela de esa misma fecha (G.O. Nº 38.094), la nueva Ley de Alimentación para los Trabajadores, (la "LAT") que deroga y sustituye la anterior Ley Programa de Alimentación para los Trabajadores (la "LPAT") que fuera publicada en la Gaceta Oficial Nº 36.538, de fecha 14 de septiembre de 1998. El objeto de la nueva LAT (al igual que la derogada LPAT), es regular el beneficio de alimentación para proteger y mejorar el estado nutricional de los trabajadores, mediante la obtención por parte de éstos de una comida balanceada durante cada jornada de trabajo.

A continuación les presentamos un breve resumen de algunas innovaciones que contempla la nueva LAT y que nos merecen un comentario especial, haciendo un análisis comparativo con las principales modificaciones que comporta respecto de la anterior LPAT:

(i) La nueva LAT incorpora a más empresas al Programa de Alimentación. En efecto, la LAT obliga a un mayor número de empresas que la anterior LPAT, que imponía la obligación de otorgar el beneficio de alimentación a aquellas empresas que tuvieran más de cincuenta (50) trabajadores a su cargo, en tanto que la nueva LAT lo establece para las que apenas tengan veinte (20) trabajadores o más, con lo cual se aumenta la cantidad de empresas obligadas a otorgar el beneficio.

(ii) La nueva LAT incorpora también a un mayor número de trabajadores al Programa de Alimentación. Anteriormente, bajo la vigencia de la derogada LPAT sólo se beneficiaban los trabajadores que devengaran hasta dos (2) salarios mínimos mensuales, quienes quedaban excluidos del beneficio cuando llegaran a devengar tres (3) salarios mínimos; como consecuencia de ello, aquellos trabajadores que ingresaran a una empresa devengando más de dos (2) salarios mínimos y menos de tres (3) salarios, quedaban excluidos de la aplicación del beneficio. Ahora en cambio, bajo la nueva LAT todo trabajador de empresas sujetas a su cumplimiento que devengue menos de tres (3) salarios mínimos urbanos, califica para el otorgamiento del beneficio, es decir, los trabajadores que en la actualidad devenguen Bs.963.705,60 o menos, tienen derecho a disfrutar del beneficio contemplado en la LAT, quedando excluidos sólo aquellos trabajadores cuyo salario "normal" mensual exceda de la antedicha cantidad. Cabe destacar que la anterior LPAT, a diferencia de la nueva LAT, no hacía referencia alguna al concepto de salario "normal" al referirse al salario del trabajador como medida para determinar su acceso o no al beneficio del Programa de Alimentación.

(iii) La LAT mantiene las formas alternativas de cumplimiento del beneficio de alimentación que establecía la derogada LPAT, y agrega entre las modalidades de otorgamiento la utilización de tarjetas electrónicas. El artículo 4 de la nueva LAT, además de ratificar lo que ya estipulaba la LPAT en el sentido de que el beneficio de alimentación no podría ser pagado en dinero efectivo, mantiene las modalidades que preveía aquella ley, a saber: (a) instalación de comedores propios en la empresa; (b) contratación del servicio de comida elaborada por empresas especializadas; (c) instalación de comedores comunes con otras empresas; y (d) utilización de servicios de comedores administrados por el órgano del Estado competente en materia de nutrición. Adicionalmente, la nueva LAT mantiene la modalidad de otorgamiento del beneficio a través de la provisión o entrega al trabajador de tickets o cupones, pero permite también la utilización de "tarjetas electrónicas de alimentación", pudiendo ser utilizados unos y otros para la obtención de comidas o alimentos en restaurantes y establecimientos de expendio de alimentos y comidas elaboradas.

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'A estos efectos hemos tomado en consideración el salario mínimo mensual de Bs.321.235,20 mensuales que rige para los trabajadores urbanos desde el 1º de agosto de 2004, fijado por medio del Decreto N° 2.902 del 30 de abril de 2004, publicado en la Gaceta Oficial N° 37.928 de esa misma fecha.
'De acuerdo con el artículo 133, Parágrafo Segundo, de la Ley Orgánica del Trabajo, se entiende por salario normal: "...la remuneración devengada por el trabajador en forma regular y permanente por la prestación de su servicio. Quedan por tanto excluidos del mismo las percepciones de carácter accidental, las derivadas de la prestación de antigüedad y las que esta Ley considere que no tienen carácter salarial".

(iv) La LAT limita el valor del beneficio, cuando el mismo sea otorgado a través de cupones, tickets o tarjetas electrónicas de alimentación. Así, establece la nueva LAT que cuando el beneficio sea otorgado mediante el suministro de cupones, tickets o tarjetas electrónicas de alimentación, la provisión mensual de estos suministros no deberá exceder del treinta por ciento (30%) del monto que resulte de sumar al salario mensual del trabajador, el valor de los cupones, tickets o tarjetas electrónicas de alimentación recibidos por el trabajador en el respectivo período mensual. Sin embargo, los trabajadores para los cuales el beneficio exceda del límite fijado conservarán el beneficio, pero el empleador deberá tomar las previsiones para que de manera gradual y en los sucesivos ajustes de salario y del beneficio se apliquen los correctivos necesarios para respetar el referido límite del 30%.

(v) Los grupos de empresas que en conjunto empleen a 20 trabajadores o más están obligados a otorgar el beneficio. De esta manera, la nueva LAT incorporó el criterio que venía sosteniendo la Consultoría Jurídica del Ministerio del Trabajo, en el sentido de que para la determinación del número de trabajadores necesarios para que una empresa cumpliera con el otorgamiento del beneficio de alimentación, tratándose de un grupo de empresa debía hacerse la sumatoria de todos los trabajadores que prestaran servicios en todas las empresas integrantes del mismo grupo. Recordemos que conforme al Reglamento de la Ley Orgánica del Trabajo (art. 21), se considera que existe un grupo de empresas cuando éstas se encuentren sometidas a una administración o control común y constituyan una unidad económica de carácter permanente, con independencia de las diversas personas naturales o jurídicas que tuvieren a su cargo la explotación de las mismas.

(vi) Fijación de la modalidad de cumplimiento del beneficio. La nueva LAT también establece que cuando el beneficio de alimentación se encuentre estipulado en convenciones colectivas de trabajo, la elección de la modalidad de cumplimiento deberá efectuarse de común acuerdo entre el empleador y el o los sindicatos que sean parte de la convención.

(vii) Valor del beneficio en Unidades Tributarias (UT). La LAT conserva las disposiciones, contenidas en la derogada LPAT relativas al valor del beneficio cuando éste sea otorgado a través de la entrega de cupones, tickets o tarjetas electrónicas de alimentación, el cual sigue siendo de 0,25 UT a 0,50 UT por jornada trabajada.

(viii) Se mantiene el carácter no salarial del beneficio de alimentación. En lo referente a la naturaleza jurídica del beneficio, la nueva LAT ratifica -al igual que lo hacía la LPAT- que el mismo no será considerado salario, salvo que se le de tal carácter en las convenciones colectivas, acuerdos colectivos o contratos individuales de trabajo.

(ix) Se regulan los requisitos que deben cumplir las empresas que administren beneficios sociales. La nueva LAT establece una serie de requisitos que deben cumplir las empresas de servicio especializadas en la administración y gestión de beneficios sociales que emitan y administren cupones, tickets o tarjetas electrónicas de alimentación, como por ejemplo: (a) su inscripción en el Ministerio del Trabajo; (b) tener como objeto social la emisión, administración y gestión de beneficios sociales; (c) un capital social no menor a 15.000 UT; y (d) disponer de una estructura organizativa adecuada.

(x) Se establecen multas para los empleadores que incumplan la obligación de otorgar el beneficio de alimentación. A diferencia de la derogada LPAT, que sólo establecía multas y otras sanciones para las empresas de servicio especializadas en materia alimentaria que emitieran y administraran cupones o tickets, la actual LAT prevé también expresamente multas para los empleadores que incumplan con el otorgamiento del beneficio de alimentación. Esas multas pueden oscilar entre 10 UT y 50 UT por cada trabajador afectado, y serán impuestas por las Inspectorías del Trabajo mediante el procedimiento previsto en los artículos 647 y siguientes de la Ley Orgánica del Trabajo, sin perjuicio del cumplimiento de la obligación frente a los trabajadores beneficiarios.

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El valor actual de la Unidad Tributaria es de Bs. 24.700,oo (G.O.Nº 37.876 del 10/02/2004 reimpresa el 11/02/2004 G:O. Nº 37.877), lo que significa que el valor del beneficio de alimentación por jornada trabajada cuando se entreguen cupones, tickets o tarjetas electrónicas oscilará entre Bs. 6.175,oo y Bs.12.350,oo.